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Astronomia

Encuentran pruebas de agua en Marte, es un lago subterráneo

La sonda europea Mars Express confirma la existencia de agua líquida en Marte: un lago subterráneo frío y muy salado… pero un hallazgo revolucionario.

Nuestro planeta vecino Marte siempre ha despertado mucho interés: ¿habrá agua en Marte? Últimamente llegan noticias prometedoras. Prometedoras porque siempre se ha pensado en el planeta rojo como una posible alternativa a La Tierra. Podría ser nuestro segundo hogar algún día, y durante años se creía que era el hogar de otras vidas… los marcianos. La noticia que ahora nos llega es casi una revolución: un grupo de científicos ha encontrado agua en Marte, líquida. Se trataría de un lago, muy salado y subterráneo, pero un lago de agua líquida a fin de cuentas.

No tan seco

En cuanto empezó la exploración espacial o la observación con telescopios grandes, Marte apareció como un planeta seco, polvoriento. Como un desierto. Antiguamente sin embargo existían mucha creencias acerca de posibles civilizaciones alienígenas marcianas, que “lógicamente” vivían en un planeta con agua y océanos. Incluso con canales artificiales, pues se habían observado “conducciones” (o eso parecían).

Agua en Marte 04

Paisaje marciano: muy seco

Como sabemos, cada vez que algo de eso se investigaba mejor gracias a la tecnología moderna, se descubría la ilusión o fantasía. Si había algo de agua en Marte, la que se veía, era poca y congelada. Pero ya no: un equipo de científicos ha analizado los datos del radar recogidos por la Mars Express, un satélite europeo que orbita el planeta. Y parece que no hay duda: han identificado lo que parece ser un lago de agua salada que tendría unos 20 kilómetros de ancho un estaría a 1,5 kilómetros por debajo de la superficie, de hielo. Está en el Polo Sur del planeta.

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Años para asegurarse

No es un descubrimiento reciente. La investigación ha llevado unos años, para que el equipo fuera capaz de estar seguro y descartar cualquier otra posibilidad. Lo ecos que recoge el radar tienen que corresponder a un notable volumen de agua líquida. Sí, agua en Marte.

Agua en Marte 02

Sonda Mars Express

Roberto Orosei, del Instituto Italiano de Astrofísica, lo tiene claro. “Hemos llegado a la conclusión que ninguna otra explicación de estos ecos tendría sentido o lógica. Así que sí, estamos seguros, hay actualmente agua en Marte y está líquida”. Él es el líder del equipo que ha escrito el resumen de su investigación, publicada ahora en el periódico científico Science.

Orosei también afirma en un vídeo de Science que su equipo no ha sido capaz de determinar la profundidad del lago. Saben que está en torno a 1,5 kilómetros debajo del hielo, pero no hasta dónde llega. Pero creen que no mucho, en torno a un metro por lo menos. “Por eso lo definimos como un lago, porque aunque no sea un volumen enorme de agua líquida, tampoco es una pequeña cantidad atrapada entre el hielo y las rocas”.

No es más habitable

Haber encontrado agua líquida escondida no significa que Marte de repente sea un oasis en su Polo Sur. El equipo italiano estima que esa agua debe estar en torno a unos 30 grados bajo cero, pero no está congelada porque está muy salada. Como sabemos el agua salada disminuye su punto de congelación bien por debajo de los cero grados del agua pura. En La Tierra existen similares volúmenes de agua muy salada y muy fría, líquida, por debajo del hielo de la Antártida o Groenlandia.

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Agua en Marte 03

¿Y podría haber vida? Es la inevitable pregunta… “Desde luego ese entorno no es muy proclive para la vida” afirma Orosei. Pero también señala que en la Tierra se conocen organismos unicelulares que pueden sobrevivir en condiciones similares. Resisten el frío y se alimentan de las sales disueltas en el agua precisamente.

No será fácil de todas formas confirmar si este lago que aparece tan claramente en el radar está ahí. Habría que enviar un robot a Marte con capacidad de perforar más de un kilómetro de hielo, algo por ahora fuera del alcance tecnológico actual. Pero los italianos terminan su informe con una nota esperanzadora. “La existencia del lago no permite concluir que la presencia de agua líquida en el planeta esté limitada solamente a esta region”. Las espectativas de que Marte albergue o pueda albergar vida son altas…

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